स्वार्थी दानव

हर दोपहर, जब वे स्कूल से आ रहे होते  थे, बच्चे जाइंट (दानव) के बगीचे में जाकर खेलते थे।

यह एक बड़ा प्यारा बगीचा था, जिसमें नर्म हरी घास थी। इधर-उधर घास के ऊपर तारों के समान सुन्दर फूल खड़े थे, और बारह आड़ू-वृक्ष थे जो वसंत ऋतु में गुलाबी और मोती के नाजुक फूलों में फूटते थे, और शरद ऋतु में समृद्ध फल लगते थे। पक्षी पेड़ों पर बैठकर इतना मधुर गाते थे कि बच्चे उन्हें सुनने के लिए अपना खेल बंद कर देते थे। ‘हम यहाँ कितने खुश हैं!’ वे एक दूसरे से कहते रहते ।

एक दिन दानव वापस आया। वह अपने दोस्त कोर्निश ओग्रे से मिलने गया था, और उसके साथ सात साल तक रहा था। सात साल पूरे होने के बाद उसने अपने महल में लौटने का फैसला किया। जब वह पहुंचा तो उसने  देखा कि बच्चे बगीचे में खेल रहे हैं।

‘तुम  यहां पर क्या कर रहे हैं?’ वह बहुत कर्कश आवाज में चिल्लाया , और बच्चे भाग गए।

‘मेरा अपना बगीचा मेरा अपना बगीचा है,’ जायंट ने कहा; ‘इसे कोई भी समझ सकता है, और मैं इसमें किसी और को नहीं बल्कि खुद को खेलने की अनुमति दूंगा।’ तब उसने उसके चारों ओर एक ऊँची दीवार खड़ी कर दी, और एक सूचना-पट्ट लगा दिया।

 

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वह बहुत स्वार्थी दानव था।

गरीब बच्चों के पास अब खेलने के लिए कहीं नहीं था। उन्होंने सड़क पर खेलने की कोशिश की, लेकिन सड़क बहुत धूल भरी और कठोर पत्थरों से भरी थी, और उन्हें यह पसंद नहीं आया। जब उनकी पढ़ाई खत्म हो जाती थी तो वे ऊंची दीवार के चारों ओर घूमते थे, और अंदर के खूबसूरत बगीचे के बारे में बात करते थे।

‘हम वहां कितने खुश थे,’ उन्होंने एक दूसरे से कहा।

फिर बसंत आया, और पूरे देश में छोटे फूल और छोटे पक्षी थे। केवल स्वार्थी जाइंट के बगीचे में अभी भी सर्दी थी। पक्षी उसमें गाने की परवाह नहीं करते थे क्योंकि बच्चे नहीं थे, और पेड़ खिलना भूल गए। एक बार एक सुंदर फूल ने अपना सिर घास से बाहर निकाला, लेकिन जब उसने नोटिस-बोर्ड देखा तो बच्चों के लिए यह इतना खेदित हुआ कि वह फिर से जमीन में गिर गया, और सो गया। केवल वही लोग प्रसन्न थे जो हिम और फ्रॉस्ट थे। ‘वसंत इस बगीचे को भूल गया है,’ वे रोए, ‘इसलिए हम यहां साल भर रहेंगे।’ बर्फ ने घास को अपने बड़े सफेद लबादे से ढँक दिया, और फ्रॉस्ट ने सभी पेड़ों को चाँदी से रंग दिया। तब उन्होंने उत्तरी पवन को अपने साथ रहने का न्यौता दिया, और वह आया। वह फर में लिपटा हुआ था, और वह पूरे दिन बगीचे में घूमता रहा, और चिमनी के बर्तनों को उड़ा दिया। ‘यह एक रमणीय स्थान है,’ उन्होंने कहा, ‘हमें यात्रा पर ओलों से पूछना चाहिए।’ तो ओले आ गए। हर दिन तीन घंटे तक वह महल की छत पर तब तक खड़खड़ाया करता था जब तक कि उसने अधिकांश स्लेट नहीं तोड़ दिए, और फिर वह जितनी तेजी से जा सकता था, बगीचे के चारों ओर चक्कर लगाता रहा। उसने भूरे रंग के कपड़े पहने थे, और उसकी सांस बर्फ की तरह थी।

‘मैं समझ नहीं पा रहा हूं कि वसंत आने में इतनी देर क्यों है,’ स्वार्थी जायंट ने कहा, जब वह खिड़की पर बैठा और अपने ठंडे सफेद बगीचे को देखा; ‘मुझे उम्मीद है कि मौसम में बदलाव होगा।’

लेकिन न बसंत आया, न ग्रीष्म। पतझड़ ने हर बगीचे को सुनहरा फल दिया, लेकिन दानव के बगीचे को उसने कुछ नहीं दिया। ‘वह बहुत स्वार्थी है,’ उसने कहा। तो वहाँ हमेशा सर्दी थी, और उत्तरी हवा, और ओले, और ठंढ, और बर्फ पेड़ों के माध्यम से नृत्य करते थे।

एक सुबह विशाल बिस्तर पर जाग रहा था जब उसने कुछ प्यारा संगीत सुना। यह उसके कानों को इतना मधुर लग रहा था कि उसने सोचा कि यह राजा के संगीतकार होंगे। यह वास्तव में उसकी खिड़की के बाहर केवल एक छोटा सा लिनेट गा रहा था, लेकिन यह इतना लंबा था कि उसने अपने बगीचे में एक पक्षी को गाते हुए सुना था कि यह उसे दुनिया का सबसे सुंदर संगीत लग रहा था। तब ओलों ने उसके सिर पर नाचना बंद कर दिया, और उत्तरी हवा ने गरजना बंद कर दिया, और एक स्वादिष्ट इत्र खुले डिब्बे के माध्यम से उसके पास आया। ‘मुझे विश्वास है कि वसंत अंत में आ गया है,’ जायंट ने कहा; और वह बिस्तर से कूद कर बाहर देखने लगा।

उसने क्या देखा?

उन्होंने सबसे अद्भुत नजारा देखा। दीवार में एक छोटे से छेद के माध्यम से बच्चे अंदर घुस गए थे, और वे पेड़ों की शाखाओं में बैठे थे। हर पेड़ में जिसे वह देख सकता था, एक छोटा बच्चा था। और पेड़ बच्चों को वापस पाकर इतने खुश थे कि उन्होंने खुद को फूलों से ढक लिया था, और बच्चों के सिर के ऊपर अपनी बाहों को धीरे से लहरा रहे थे। पक्षी उड़ रहे थे और खुशी से चहक रहे थे, और फूल हरी घास में से ऊपर देख रहे थे और हंस रहे थे। यह एक प्यारा दृश्य था, केवल एक कोने में अभी भी सर्दी थी। वह बगीचे का सबसे दूर का कोना था, और उसमें एक छोटा लड़का खड़ा था। वह इतना छोटा था कि वह पेड़ की शाखाओं तक नहीं पहुंच सकता था, और वह चारों ओर घूम रहा था, फूट-फूट कर रो रहा था। बेचारा पेड़ अभी भी ठंढ और बर्फ से ढका हुआ था, और उत्तरी हवा चल रही थी और उसके ऊपर गर्जना कर रही थी। ‘ऊपर चढ़ना! छोटा लड़का,’ पेड़ ने कहा, और उसने अपनी शाखाओं को जितना नीचे कर सकता था नीचे झुका दिया; लेकिन छोटा लड़का बहुत छोटा था।

और बाहर देखते ही विशाल का दिल पिघल गया। ‘मैं कितना स्वार्थी रहा हूँ!’ उसने बोला; ‘अब मुझे पता है क्यों’

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